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日志

 
 

『科技』哈勃“重生”:擦亮人类的眼睛  

2009-11-30 10:08:28|  分类: 关注 |  标签: |举报 |字号 订阅

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『科技』哈勃“重生”:擦亮人类的眼睛       注意前方,你所见到的将是一幅前所未有的银河系三维地图。准备,出发!这不是好莱坞电影《星际迷航》中的对白,而是IMAX和华纳兄弟即将联合推出的纪念 哈勃太空望远镜20周年的三维影片中的片断。里面所有的画面都是来自我们的太空宝贝—整整已经20岁的哈勃。1990年4月,哈勃太空望远镜正式升入太 空,恐怕当时很少有人预见,20年后,哈勃获得了“重生”,依然在遥望着浩淼太空。

惊喜:重获新生

       时光退回2005年。当时,关于“废哈”的言论甚嚣尘上,以乔治·瑞克为首的科学家,正在极力研发新一代太空望远镜,而美国政府也将维修哈勃的预算束之高阁。当时的一致舆论是:哈勃将会坠毁在太平洋中……

『科技』哈勃“重生”:擦亮人类的眼睛       转机却在一年之后出现了,由于新一代的太空望远镜因为各种原因,暂时无法升空并取代哈勃。经过激烈的讨论之后,NASA当时的局长麦克·格里芬在2006 年10月31日宣布,最后一次维修哈勃的任务将在2008年9月执行。在延迟了将近一年之后,第五次,也是最后一次维修哈勃任务,在2009年5月宣告完 成。“事实证明,我们的维修是成功的。伟大的哈勃再一次告诉我们,经过一次大的整修后,它现在非常健康!”负责此次重新整修的哈勃副总设计师马尔·尼德纳 告诉《周末画报》,此次公开的10张图片均具有极高的研究价值。这也进一步印证了,NASA的行动是正确的,宇航员冒着生命危险进行的太空行走没有白费。

       此次拍摄的照片全部是由全新安装的高级巡天观测摄像机(ACS)系统拍摄,其中最为引人注目的莫过于那张“蝴蝶星云”图了。NASA习惯于把这个星云称作 “NGC6302”。这也是哈勃首次如此形象地拍摄到“蝴蝶星云”的形状。马尔·尼德纳告诉记者:“其实这座星云的中心是一个濒临死亡的恒星,距离地球大 概在3800光年左右,位于天蝎座。恒星上所产生的爆炸,引发了周围温度的急剧升高,这颗恒星在最大的时候比我们太阳系唯一的恒星——太阳还要大5倍!”

       另外值得一提的是,哈勃首次拍到了棒旋星系NGC 6217,这是位于600万光年之遥的大熊星座中的一个星系。除此之外,哈勃还带回了木星的图片等等,难怪NASA在对外公布的消息中这样形容哈勃的“重 生”——人类的眼睛再一次被擦亮了。“不仅如此,哈勃在未来还将带给我们更多的惊喜。我们将用它来解开更多宇宙的奥秘。”马尔·尼德纳说。

脱险:躲过撞击

       尼德纳这么说是胸有成竹的。早在5月份,NASA的哈勃团队就已经为哈勃“制订”了新任务。。就在人们认为哈勃即将投入全新的任务的时候,令谁都想不到的意外发生了——哈勃撞上了一个疑似彗星的物体。

       据尼德纳回忆,当时在研究中心的所有人都鸦雀无声,等待着哈勃会传回怎样的图像。“于是大家都在捏着一把汗,等待图像传回。结果,它没有令我们失望,传回 了一组木星照片。这说明撞击并不严重,哈勃已经脱险。大家才都松了一口气。”尼德纳承认,在太空中有着许多意想不到的事情发生,就在5月份对哈勃进行维修 的时候,太空行走的宇航员也差点经历彗星撞击的厄运。不过好在哈勃“福大命大”,经历了19年都安然无恙。

       事实上,人类运送上太空的无论是卫星还是空间站,都有受到太空飞行物体的撞击,最常见的就是彗星、小行星和卫星碎片。比起国际太空站和大多数卫星,哈勃太 空望远镜受到的威胁可能更大一些,因为哈勃望远镜自身没有驱动设备,无法调整轨道躲避太空中的“明枪暗箭”。在历史上,哈勃就因为曾经数次遭受卫星碎片的 撞击而“伤痕累累”。今年5月,冒着被卫星碎片撞击危险的美国宇航员斯科特·奥尔特曼,就亲自为哈勃“洗了次脸”。“当我们第一次看到它的时候,简直有些 恶心,它的表面有太多垃圾了。”

野心:探索星系

『科技』哈勃“重生”:擦亮人类的眼睛       “如果运气好的话,我们可能在一年甚至更短的时间内找到这样的星系。这对太阳系的形成,以及类似地球的行星的形成的研究,都是极具价值的。”马尔·尼德纳 认为。与此同时,哈勃也同时在利用“近红外”功能,寻找另外的一些河外星系。这些星系比起银河系来,要显得“稚嫩”很多,被称为“婴儿星系”。这样的“婴 儿星系”,正因为此前从来没有被发现过,才能体现出其珍贵的价值。“根据我们的初步判断,这些婴儿星系还处在宇宙刚刚产生5亿年时候的状态!”因此,如何 找到这些星系,并对之进行密切观察,对于研究宇宙的起源是相当具有价值的。

       当然,除了研究宇宙的起源这个新任务外,哈勃也尽量在自己原先的发现上更进一步,比如对于黑洞和暗能量的探索。的确如此,在过去的19年中,无论是搜寻遥 远的河外星系,以及圈定暗能量性质这方面,哈勃太空望远镜至关重要,暂时还没有其他天文仪器能够与之抗衡。质疑:谁来接替?

       关于“哈勃退休”的传言,在最近5年来从没有停止过。最坚决的“退休派”,当属美国航空航天局太空望远镜科学研究所的杜乔·马凯托教授。早在本世纪初,他 就已指出,哈勃一开始是老式的紫外线和短波望远镜,尽管给它升了数级,但难免有先天不足的毛病。另外,由于哈勃的耐久性与精密度限制约为两年半,因此美国 航空航天局和欧洲航天局还得每隔近3年的时间就对哈勃进行一次维护,维护频率费力费财。

       于是,寻找新的空间望远镜,以替代哈勃就成了NASA的一块心病。不过好在,替代哈勃的新型望远镜已经在研制之中,其中最有希望脱颖而出的,当然要数“韦 伯”。这个从2003年就开始研制,号称新一代空间望远镜的“韦伯”,大小足有一个网球场那么大,主镜口径达7.5米,其观察范围比“哈勃”大4-6倍。 尤其值得一提的是,尽管已经有了红外技术,但“哈勃”的专长是用紫外线和可见光中的短波来观测宇宙,而“韦伯”则全部会用电磁光谱中波长较长的红外线部分 来深入探索宇宙。这样的全新技术,无疑可以让新型望远镜把人类的眼睛“擦得更亮”。

『周末画报』 采访/撰文 德克

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